El ermitaño por Lobsang Rampa - muestra HTML

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Capítulo primero

A f u e r a , b r i l l a b a e l s o l . V í v i d o , i l u m i n a b a l o s á r b o l e s , p r o -

y e c t a n d o n e g r a s s o m b r a s d e t r á s d e l a s d e s t a c a d a s r o c a s y , d e rechazo, mandando miríadas de punto s re sp landec ientes desd e

e l az u l d el l ag o. A q u í , en el f río r e p a r o d e l a c u ev a d e la v i ej a e r m i t a , l a l u z s e f i l t r a b a a t r a v é s d e l a s r a m a s c o l g a n t e s y l l eg ab a v e r d o s a , s u a v e , a lo s o jo s c an s ad o s d e u n a e x p o s i c i ó n al sol relumbroso.

El joven, respetuosamente, acataba al eremita flaco, sentado

e r g u i d o s o b r e u n a p i e d r a g a s t a d a p o r l o s a ñ o s . « H e v e n i d o a T i p a r a s e r i n s t r u i d o , o h V e n e r a b l e » , l e d i j o e l s a n t o v a r ó n con voz sumisa.

« S i é n t a t e » , o r d e n a b a e l m á s a n c i a n o d e l o s d o s . E l j o v e n m o n j e , d e v e s t i d u r a s c o l o r r o j o - l a d r i l l o , s e i n c l i n ó d e n u e v o y s e s e n t a b a c o n l a s p i e r n a s c r u z a d a s s o b r e e l s u e l o a p i s o -

nado, cerca del maestro.

E l v i e j o e r e m i t a g u a r d a b a s i l e n c i o , c o m o s í c o n t e m p l a s e u n a i n f i n i d a d d e c o s a s p a s a d a s , p e r o c o n l a s c u e n c a s d e l o s o j o s vacías.

M u c h o s , p e r o m u c h o s a ñ o s a t r á s , s i e n d o é l u n j o v e n l a m a , h a b í a c a í d o e n m a n o s d e u n o s o f i c i a l e s d e l a s t r o p a s c h i n a s , e n L h a s a , y p r i v a d o d e s u s o j o s , p o r n o r e v e l a r s e c r e t o s d e E s t a d o , q u e é l d e s c o n o c í a . T o r t u r a d o , l i s i a d o y c e g a d o d e a m b o s o j o s , h a b í a c a m i n a d o d e a q u í p a r a a l l á , c o n a m a r g u r a y d e c e p c i ó n , h u y e n d o d e l a c i u d a d . V i a j a n d o p o r l a n o c h e , a n d u v o h a s t a l e j o s d e e l l a , c a s i e n l o q u e c i d o p o r e l d o l o r y e l h o r r o r ; e v i t a n d o l a c o m p a ñ í a d e l o s h o m b r e s . P e n s a b a , p e n -

saba; no le abandonaban sus pensamientos.

S u b i e n d o s i e m p r e a m a y o r a l t u r a , v i v i e n d o d e l c é s p e d o d e l a s h i e r b a s q u e h a l l a b a p o r s u c a m i n o ; g u i a d o h a c i a d o n d e h a l l a r d e q u é b e b e r p o r e l r u m o r d e l o s a r r o y o s d e l a m o n t a -

ñ a , c o n s e r v ó u n e c o d e u n a c h i s p a d e v i d a . P o c o a p o c o , s u s p e o r e s l e s i o n e s f u e r o n s a n a n d o ; l a s c u e n c a s d e s u s o j o s d e -

jaron de supurar. Pero siempre buscaba subir más arriba, le-

9

j o s d e u n a h u m a n i d a d q u e t o r t u r a b a a l o s h o m b r e s f e r o z m e n -

t e y s i n m o t i v o .

E l a i r e s e f u e h a c i e n d o c a d a v e z m á s l i g e r o . D e s a p a r e c i e r o n l o s á r b o l e s , c o n c u y a c o r t e z a p o d í a s u s t e n t a r s e . N o p o d í a e x t e n d e r l a m a n o y a r r a n c a r p l a n t a o y e r b a a l g u n a .

E n t o n c e s , l e e r a p r e c i s o a r r a s t r a r s e s o b r e l a s m a n o s y l a s r o d i l l a s , v a g a n d o d e u n a p a r t e a o t r a , e s f o r z á n d o s e , e s p e r a n d o h a c e r l o b a s t a n t e p a r a p o d e r a l e j a r l o s t o r m e n t o s d e l h a m b r e .

E l a i r e s e h i z o m á s f r í o , l o s d i e n t e s d e l v i e n t o m á s p e n e t r a n -

t e s ; p e r o a ú n s e a f a n a b a m á s h a c i a a r r i b a , s i e m p r e m á s a r r i -

b a , c o m o c o n d u c i d o p o r u n i m p u l s o i n t e r i o r . U n a s s e m a n a s a n t e s , a l c o m i e n z o d e s u v i a j e , h a b í a e n c o n t r a d o u n a f u e r t e r a m a , q u e e m p l e a b a c o m o b a s t ó n p a r a b u s c a r s u c a m i n o . D e p r o n t o , s u b a s t ó n d e c i e g o s e e n c o n t r ó e n f r e n t e a u n a p a r e d y n o p u d o h a l l a r c a m i n o q u e l e c o n d u j e s e m á s a d e l a n t e .

E l j o v e n m o n j e m i r ó f i j a m e n t e a l a n c i a n o . N o s e o b s e r v a b a e n é l s i g n o a l g u n o d e m o v i m i e n t o . « A s í d e b í a s e r » , p e n s ó e l j o v e n , y s e c o n s o l ó p e n s a n d o q u e l o s « V e n e r a b l e s A n c i a n o s »

v i v í a n e n e l m u n d o d e l p a s a d o y j a m á s a l t e r a b a n s u m o d o d e s e r p o r n a d i e . E c h ó u n a o j e a d a c u r i o s a a s u a l r e d e d o r , e n l a c u e v a d e s n u d a . Y l o e r a c o m p l e t a m e n t e . A u n o d e l o s l a d o s , s e o b s e r v a b a u n a m a r i l l e n t o m o n t ó n d e p a j a — l a c a m a d e l e r e m i t a — . A l l a d o d e é s t a , u n t a z ó n . D e u n s a l i e n t e d e l a r o c a , c o l g a b a u n a m u g r i e n t a t ú n i c a c o l o r d e a z a f r á n , t r i s t e y c o m o c o n s c i e n t e d e e s t a r d e s c o l o r i d a p o r e l s o l . Y n a d a m á s .

N a d a .

A q u e l v i e j o r e f l e x i o n a b a s u p a s a d o c u a n d o f u e t o r t u r a d o , m u t i l a d o y c e g a d o . C u a n d o é l e r a u n j o v e n , c o m o a q u é l q u e t e n í a s e n t a d o d e l a n t e s u y o .

E n u n a r r a n q u e d e f r u s t r a c i ó n , c o n s u p a l o g o l p e ó l a e x t r a ñ a b a r r e r a q u e t e n í a e n f r e n t e . V a n a m e n t e , s e e s f o r z ó p o r v e r a t r a v é s d e l o s c u e n c o s v a c í o s d e s u s o j o s . F i n a l m e n t e , r e n d i -

d o p o r l a i n t e n s i d a d d e s u s e m o c i o n e s , c a y ó d e s v a n e c i d o a l p i e d e a q u e l l a b a r r e r a m i s t e r i o s a . E l a i r e e n r a r e c i d o s e c o l a -

b a a t r a v é s d e s u s v e s t i d u r a s , r o b a n d o l e n t a m e n t e a l d e b i l i t a d o c u e r p o e l c a l o r y l a v i d a .

L a r g o s m o m e n t o s p a s a r o n . F i n a l m e n t e , l o s p a s o s d e u n o s 10

p ie s ca l za d o s re s on a ro n so b r e e l s u e lo p e d r eg o s o . Se e s c u ch a -

r o n p a l a b r a s m u r m u r a d a s e n u n a l e n g u a i n c o m p r e n s i b l e y e l d é b i l c u e r p o d e a q u e l l a m a f u e l e v a n t a d o y c o n d u c i d o l e j o s .

S e e s c u c h ó u n « i c l a n g ! » m e t á l i c o y u n b u i t r e q u e e s t a b a a l l í al acecho, co nsiderándose defrauda d o d e s u co m i da, se remontó pesadamente.

E l v i e j o a n a c o r e t a e m p e z ó a r e c o r d a r . T o d o a q u e l l o p a s ó m u -

c h o t i e m p o a t r á s . A h o r a t e n í a q u e i n s t r u i r a l j o v e n m o n j e q u e t e n í a e n f r e n t e y q u e e r a c o m o é l f u e — ¿ C u á n t o s a ñ o s h a c í a ? ¿ S e s e n t a ? ¿ S e t e n t a ? ¿ T a l v e z m á s ? — . N o i m p o r t a b a , t o d o h a b í a q u e d a d o a t r á s , p e r d i d o e n l a s n i e b l a s d e l p a s a d o .

¿ Q u é s i g n i f i c a n l o s a ñ o s d e l a v i d a d e u n h o m b r e , c u a n d o é l conoce los que tiene el mundo?

P a r e c í a c o m o s i e l t i e m p o s e h u b i e s e d e t e n i d o . H a s t a e l v i e n t o d é b i l , q u e s u s u r r a b a a t r a v é s d e l a s h o j a s , h a b í a c e s a d o s u m u r m u l lo . En e l a i re , f lo t ab a u n a e x p e c t ac ió n t e m e ro s a , m i e n -

t r a s e l j o v e n m o n j e a g u a r d a b a q u e e l v i e j o e r e m i t a e m p e z a s e s u d i s c u r s o . P o r f i n , c u a n d o l a t e n s i ó n s e i b a h a c i e n d o i n a -

guantable para el joven, el Venerable inició sus palabras.

« Tú h a s s id o e nv i ad o a m í — d ijo — , p o rq u e s e t e h a d es t in a d o u n a g r a n t r a b a j o e n e s t a V i d a y y o t e n g o q u e i n s t r u i r t e d e t o d o c u an to so n m i s c o no c i mi e n to s, d e fo r m a q u e t en d r ás q u e e n t e r a rt e h a s ta c i e rt o p u n to de t u p ro p io d es ti n o » . E l v i ej o se e n c a r a b a e n d i r e c c i ó n d e l j o v e n , q u e s e m o v í a c o n f u s o . E r a d i f í c i l , p e n s a b a , t r a t a r c o n c i e g o s ; « m i r a n » s i n v e r ; p e r o u n o t i en e l a s en s a ci ó n d e q u e l o v en t o d o . N o se sa b e c ó mo t ra t a r con ellos.

L a v o z s e c a y d e s a c o s t u m b r a d a a e x p r e s a r s e d e l v i e j o c o n t i -

n u ó : « C u a n d o y o e r a j o v e n m e e n c o n t r é c o n v a r i a s e x p e r i e n -

c i a s , e x p e r i e n c i a s d o l o r o s a s . A b a n d o n é n u e s t r a g r a n c i u d a d d e L h a s a y v a g u é , c i e g o , a t r a v é s d e l a s s o l e d a d e s . D e b i l i t a -

d o , e n f e r m o e i n c o n s c i e n t e , f u i a r r e b a t a d o n o s é a d ó n d e y a l l í f u i i n s t r u i d o e n p r e p a r a c i ó n d e e s t e d í a d e h o y . C u a n d o m i c o n o c i m i e n t o h a y a p a s a d o a t i , e l t r a b a j o d e m i v i d a h ab r á te r m in a d o y po d r é i r en p a z a l o s C am p o s C el es t i a l e s .»

D i c i e n d o e s t a s p a l a b r a s , u n r e s p l a n d o r b e a t í f i c o i l u m i n ó l a s m e j i l l a s c a í d a s y a p e r g a m i n a d a s d e a q u e l a n c i a n o , q u e d i o 11

i n c o n s c i e n t e m e n t e m á s v e l o c i d a d a s u M o l i n o d e P l e g a r i a s .

En e l ex teri or, la s so mb ra s, le nt as , s e a rras trab an po r e l s ue lo.

E l v i en t o s e h ab í a h e c h o m á s f u e rt e y e mp u j a b a e l p o l vo s e c o d e c o l o r d e h u e s o , f o r m a n d o p e q u e ñ o s t o r b e l l i n o s a r a s d e l s u e l o . A i n t e r v a l o s , u n p á j a r o l a n z a b a u n a l l a m a d a u r g e n t e .

D e u n m o d o c a s i i m p e r c e p t i b l e , l a l u z d e l d í a s e a p a g a b a y l a s s o m b r a s s e i b a n a l a r g a n d o . D e n t r o d e l a c a v e r n a , a h o r a f r a n c a m e n t e a o s c u r a s , e l j o v e n m o n j e s e a p r e t a b a f u e r t e m e n t e e l c u e r p o , e s p e r a n d o d e e s t a f o r m a r e p r i m i r l o s r o n q u i d o s d e s u h a m b r e c r e c i e n t e . H a m b r e . « E s t u d i o y h a m b r e » , p e n s ab a

« s i e m p r e v a n j u n t o s . » H a m b r e y e s t u d i o . U n a p a s a j e r a s o n r i s a c r u z ó p o r e l r o s t r o d e l e r m i t a ñ o . « ¡ A h ! — e x c l a m ó - -

l a i n f o r m a c i ó n e r a e x a c t a . E l j o v e n s e s i e n t e h a m b r i e n t o . S u v i e n t r e s e m e j a p o r e l r u i d o u n t i m b a l h u e c o . E l q u e m e i n f o r -

m ó m e di o e st e d e ta ll e . Y ta m b ié n e l r e m ed io .» L en ta , p en o s a -

m e n te , c on lo s c r u j id o s p ro p io s d e la e d ad , s e p u s o e n p i e s in t i t u b e o a v a n z a d o h a c i a u n a p a r t e o c u l t a d e l a c u e v a . A s u r e -

g r e s o e n t r e g ó a l j o v e n m o n j e u n p e q u e ñ o p a q u e t e . « D e p a r t e d e t u H o n o r a b l e G u í a » , e x p l i c ó ; « É l m e h a d i c h o q u e q u i e r e h a c e r m á s d u l c e s t u s e s t u d i o s . » T o r t a s d u l c e s d e l a I n d i a .

Y u n a p o c a d e l e c h e d e c a b r a , p a r a c a m b i a r e l a g u a c o m o ú n i c a b e b i d a . « ¡ N o , n o ! » , e x c l a m ó e l v i e j o e r m i t a ñ o , c u a n d o f u e i n v i t a d o a c o m p a r t i r a q u e l a l i m e n t o . « M e d o y c u e n t a d e l a s n e ce s id a d e s d e l a ju v e nt u d ; s o b re to d o d e l o s q u e h ab it an , l e j o s d e l m u n d o , m á s a l l á d e l a s m o n t a ñ a s . C o m e y d i s f r u t a .

Y o , in s ig n i ficant e p erson a , int e n to se gu ir en mi h u mild e sen d a a l g r a c i o s o s e ñ o r B u d a y v i v i r d e l a m e t a f ó r i c a s e m i l l a d e m o s t a z a . P e r o t ú , c o m e y d u e r m e ; p o r q u e m e d o y c u e n t a d e q u e l a n o c h e s e n o s h a v e n i d o e n c i m a . » D i c i e n d o e s t a s p a l a b r a s e l a n c i a n o h a b í a v u e l t o a l i n t e r i o r o c u l t o d e l a cueva.

E l j o v e n s e d i r i g i ó a l a e n t r a d a d e l a c u e v a , q u e a h o r a e r a u n ó v a l o g r i s c o n t r a l a o s c u r i d a d d e l i n t e r i o r . L o s a l t o s p i c o s d e l a m o n t a ñ a p a r e c í a n r e c o r t e s n e g r o s c o n t r a e l r o j i z o e s p a -

c i o q u e l e s r o d e a b a . D e p r o n t o s e p r o d u j o u n c r e c i e n t e r e s -

p l a n d o r p l a t e a d o d e l u z p o r e l p a s a j e d e u n a s o s c u r a s n u b e s s o l i t a r i a s , c o m o s i l a m a n o d e u n d i o s a p a r t a s e l a s c o r t i n a s 12

q u e o c u l t a b a n a l a q u e l o s h o m b r e s l l a m a n « l a R e i n a d e l C i e -

l o » . P e r o e l j o v e n m o n j e n o s e e n t r e t u v o ; s u c e n a e r a f r u -

g a l í s i m a y n o l a h a b r í a r e s i s t i d o n i n g ú n j o v e n o c c i d e n t a l .

E n s e g u i d a r e g r e s ó a l a c u e v a y , e x c a v a n d o u n a d e p r e s i ó n e n l a a r e n a d e l s u e l o d o n d e r e p o s a r s u c a d e r a , c a y ó e n u n s u e ñ o profundo.

L o s p r i m e r o s a l b o r e s d e l a l u z l e h a l l a r o n a g i t á n d o s e i n c ó -

m o d a m e n t e . S e l e v a n t ó d e u n s o l o i m p u l s o y , p u e s t o d e p i e , m i r ó c o m o a v e r g o n z a d o a s u a l r e d e d o r . E n e s t e m o m e n t o e l v i e j o a n a c o r e t a . e n t r a b a c a m i n a n d o i n c i e r t a m e n t e d e n t r o d e l v es tí b u lo d e la cu ev a . « ¡ O h , v en e rab l e — ex c l a m ab a e l jo v e n m o n j e n e r v i o s a m e n t e — , h e d o r m i d o m á s d e l a c u e n t a y n o m e h e a c o r d a d o d e l o s o f i c i o s n o c t u r n o s ! » E n t o n c e s s e d i o completa cuenta de dónde se hallaba.

« N o t e m a s , j o v e n a m i g o — d i j o s o n r i e n d o e l e r m i t a ñ o — .

A q uí no h ay o fic ios . El h o mb re, u n a v e z e vo lu cio n ad o , t end rá s u o fi cio d en t ro d e s u p ro p i a alma, p o r to d as p art es y s ie mp re, s i n q u e t e n g a q u e s e r r e d u c i d o a r e b a ñ o y c o n g r e g a d o c o m o l o s y a k s , q u e n o t i e n e n u n a m e n t e . P e r o h a z t e t u t s a m p a ( * ) y c o m e ; p o r q u e h o y t e n g o q u e c o n t a r t e m u c h a s c o s a s , y t ú t i en es q u e a c o rd a rt e d e to d as e l l a s .» D i c i en d o e s t as p a la b r a s , el santo varón, se encaminó hacia el naciente día.

U n a h o r a m á s t a r d e , e l j o v e n e s t a b a s e n t a d o e n f r e n t e d e l a n -

c i a n o e s c u c h a n d o l a r e l a c i ó n d e é s t e , t a n a p a s i o n a n t e c o m o e x t r añ a . U n a hi s t o ri a q ue a b ar c ab a to da s la s r e lig i on es , t o d as l as h is to ri as sob renatu rales y l e y en d a s d el mu ndo en tero . Un a h i s t o r i a q u e h a b í a s i d o r e p r i m i d a p o r t o d o s l o s s a c e r d o t e s s e d i e n t o s d e p o d e r y l o s « c i e n t í f i c o s » d e s d e l o s p r i m e r o s tiempos tribales.

R a y o s d e s o l s e f i l t r a b a n a t r a v é s d e l f o l l a j e d e l a b o c a d e l a c u e v a y d a b a n b r i l l o a l a s f i b r a s m e t á l i c a s d e l a s r o c a s . E l a i r e , l i g e r a m e n t e c a l i e n t e , y u n a l i g e r a n e b l i n a f l o t a b a s o b r e e l l a g o . U n o s c u a n t o s p a j a r i l l o s c h a r l a b a n r u i d o s a m e n t e y s e p r e p a r a b a n p a r a s u t a r e a i n a c a b a b l e d e b u s c a r c o m i d a s u f i -

ciente en una región de vegetación escasa. En las alturas, un

(*) Agua hervida con harina tostada.

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b u i t r e s o l i t a r i o s e a l z a b a , s o s t e n i d o p o r u n a c o r r i e n t e a s c e n -

d e n t e d e a i r e , s u b i e n d o y b a j a n d o c o n l a s a l a s e x t e n d i d a s , i n -

m ó v i l e s , m i e n t r a s c o n s u s o j o s p e r s p i c a c e s b u s c a b a s o b r e e l s u e l o d e s n u d o a l g ú n c u e r p o m u e r t o o m u r i é n d o s e . C o n v e n c i d o d e q u e n o h a b í a n a d a p a r a s u p r o v e c h o , s e d e s p l a z ó a o t r o s c i e l o s c o n u n g r a z n i d o m a l h u m o r á d o y h u y ó e n b u s c a d e m e j o r e s v e n t u r a s .

E l v i e j o e r m i t a ñ o e s t a b a s e n t a d o , e r e c t o e i n m ó v i l , c o n s u f i g u r a d e s c a r n a d a e s c a s a m e n t e c u b i e r t a p o r l o s r e s t o s d e s u v e s t i d u r a d o r a d a . « D o r a d a » , y a n o l o e r a , s i n o d e s c o l o r i d a p o r e l s o l y c o n v e r t i d a e n u n o s h a r a p o s t e r r o s o s c o n u n a s t i r a s a m a r i l l a s , d o n d e l o s p l i e g u e s h a b í a n h e c h o d i s m i n u i r e n p a r t e l a d e c o l o r a c i ó n p o r l a l u z s o l a r . L a p i e l e r a a p e r g a m i n a d a , s o b r e s u s p ó m u l o s a g u d o s , y c o n e s e c o l o r d e c e r a , b l a n -

q u e c i n o , f r e c u e n t e e n t r e l o s q u e e s t á n p r i v a d o s d e l a v i s t a .

I b a d e s c a l z o y l o s o b j e t o s d e s u p r o p i e d a d s e l i m i t a b a n a u n a s p o c a s c o s a s : u n c u e n c o , u n M o l i n i l l o d e P l e g a r i a s , y ú n i c a m e n t e u n a r o p a d e r e c a m b i o , t a n d e s t e ñ i d a y m a n c h a d a c o m o l a q u e l l e v a b a p u e s t a . N a d a m á s , a b s o l u t a m e n t e n a d a m á s e n e l m u n d o e n t e r o .

S e n t a d o e n f r e n t e a l e r e m i t a , e l j o v e n m o n j e m e d i t a b a . C u a n t o m a y o r e s l a e s p i r i t u a l i d a d d e u n h o m b r e , m e n o s s o n s u s b i e n e s t e r r e n a l e s . L o s g r a n d e s a b a d e s , c o n s u s h á b i t o s d e o r o , s u s r i q u e z a s y a b u n d a n c i a d e m a n j a r e s , s i e m p r e e s t a b a n e n l u c h a p a r a a l c a n z a r p o d e r p o l í t i c o y v i v í a n p a r a e l m o m e n t o p r e s e n t e , m i e n t r a s r e v e r e n c i a b a n d e l a b i o s a f u e r a l a s E s c r i -

t u r a s .

« J o v e n a m i g o » , e m p e z ó l a v o z a n c i a n a . « M i s d í a s c a s i t o c a n a s u a c a b a m i e n t o . T e n g o q u e t r a n s m i t i r t e m i s c o n o c i m i e n t o s ; d e s p u é s d e l o c u a l , m i e s p í r i t u s e r á l i b r e p a r a i r s e a l o s C a m -

p o s C e l e s t i a l e s . T ú , a t u v e z , t r a n s m i t i r á s e s t o s c o n o c i m i e n t o s a l o s d e m á s . E s c u c h a , p u e s , y a l m a c e n a t o d o c u a n t o t e d i r é e n t u m e m o r i a s i n f a l l o a l g u n o . »

« ¡ A p r e n d e e s t o , e s t u d i a a q u e l l o ! » , p e n s ó e l j o v e n m o n j e . « L a v i d a a h o r a n o e s m á s q u e u n r u d o t r a b a j o i n c e s a n t e . A d i ó s c o m e t a s , z a n c o s y . . . »

P e r o e l e r m i t a ñ o c o n t i n u ó : « Y a s a b e s c ó m o m e t r a t a r o n l o s 14

c h i n o s , y c ó m o f u i v a g a n d o p o r l a s s o l e d a d e s y l l e g u é f i n a l -

m e n t e h a s t a d o n d e m e o c u r r i ó u n g r a n p r o d i g i o . U n m i l a g r o , p o r q u e u n i n s t i n t o s e c r e t o m e c o n d u j o h a s t a l a s m i s m a s p u e r -

t a s d e l S a n t u a r i o d e l a S a b i d u r í a . T e l o q u i e r o c o n t a r . M i s a b i d u r í a s e r á t u y a , t a l c o m o a m í m e f u e m o s t r a d a , y a q u e , a p e s a r d e e s t a r p r i v a d o d e l a v i s t a , l o v i t o d o » .

E l j o v e n m o n j e a s i n t i ó c o n l a c a b e z a , o l v i d á n d o s e d e q u e e l a n c i a n o n o l e p o d í a v e r ; e n t o n c e s , d á n d o s e c u e n t a , l e d i j o :

« E s t o y e s c u c h a n d o , V e n e r a b l e M a e s t r o , y e s t o y c a p a c i t a d o p o r m i f o r m a c i ó n a r e c o r d a r l o t o d o » . M i e n t r a s d e c í a e s t a s p a l a b r a s , é l h i z o u n a r e v e r e n c i a y s e v o l v i ó a s e n t a r , a g u a r -

d a n d o u n r a t o .

E l a n c i a n o s o n r i ó y c o n t i n u ó s u r e l a t o : « L o p r i m e r o q u e r e -

c u e r d o e s q u e e s t a b a a c o s t a d o m u y c ó m o d a m e n t e e n u n l e c h o b l a n d o . N a t u r a l m e n t e , y o e n t o n c e s e r a j o v e n , p o r e l e s t i l o d e l o q u e e r e s t ú , y c r e í a h a b e r s i d o t r a n s p o r t a d o a l o s C a m p o s C e l e s t i a l e s . P e r o n o p o d í a v e r y m e p a r e c í a q u e s i e l s i t i o d o n d e m e h a l l a b a e r a e l o t r o l a d o d e l a v i d a h a b r í a r e c o b r a d o m i v i s t a . D e m a n e r a q u e e s t a b a a l l í a c o s t a d o y e s p e r a n d o . A l c a b o d e u n l a r g o r a t o , u n o s p a s o s m u y s i l e n c i o s o s s e a c e r -

c a r o n y s e d e t u v i e r o n a m i l a d o . Y o , e s t a b a i n m ó v i l , n o s a -

b i e n d o q u é e s p e r a r . " ¡ A h ! " , e x c l a m ó u n a v o z q u e m e p a r e c i ó s e r e n c i e r t o m o d o d i s t i n t a d e l a s n u e s t r a s . " ¡ A h ! , v e o q u e h a b é i s r e c o b r a d o l a c o n c i e n c i a . ¿ O s e n c o n t r á i s b i e n ? " .

» V a y a u n a p r e g u n t a n e c i a , p e n s é e n t r e m í . ¿ C ó m o p u e d o e n c o n t r a r m e b i e n , s i m e e s t o y m u r i e n d o d e h a m b r e ? ¿ E r a c i e r t o ? E n r e a l i d a d y a n o s e n t í a h a m b r e a l g u n a . M e e n c o n -

t r a b a b i e n , m u y b i e n . C o n p r e c a u c i ó n , m o v í m i s d e d o s , s e n t í m i s b r a z o s s i n r a s t r o a l g u n o d e a g u j e t a s . M e h a b í a r e c o b r a d o y m e n o t a b a n o r m a l ; s ó l o q u e n o t e n í a o j o s . " S í , s i , m e s i e n t o b i e n , g r a c i a s p o r l a p r e g u n t a " , l e c o n t e s t é . L a V o z d i j o e n t o n c e s : " H u b i é r a m o s q u e r i d o r e s t a u r a r v u e s t r a v i s t a ; p e r o o s h a b í a n q u i t a d o l o s o j o s y n o n o s f u e p o s i b l e . R e p o s a d u n r a t o , y l u e g o h a b l a r e m o s c o n V o s d e t a l l a d a m e n t e " .

» R e p o s é ; n o t e n í a o t r a s o l u c i ó n . N o t a r d é e n d o r m i r m e d e nuevo. Lo que dormí, no lo supe; pero un dulce sonido d e c a m p a n a s , c a s u a l m e n t e , m e d e s v e l ó ; t a ñ i d o m á s d u l c e y 15

apacible que los más delicados gongs, y mejor que las antiguas

c a m p a n a s d e p l a t a , m á s s o n o r o q u e l a s t r o m p e t a s d e l t e m p l o .

M e i n c o r p o r é y m i r é a m i a l r e d e d o r , c o m o s i p u d i e s e f o r z a r l a v isión d e mis ó rb it as s in o jo s . Un b ra zo amis tos o se d eslizó a l r e d o r d e m i e s p a l d a , y u n a v o z m e d i j o : " L e v á n t a t e y sígueme. Yo te conduciré".»

E l j o v e n r e l i g i o s o p e r m a n e c í a s e n t a d o y e x p e r i m e n t a b a u n a fa sc in a ción , ext rañ ánd o se qu e n o le hu b i es en sob rev e nido n unc a a v e n t u r a s s e m e j a n t e s ; i g n o r a n d o q u e , e n s u d í a , le lle g a r í a e l tu r n o . « T e l o ru eg o , c o n t in ú a, V en era b l e Ma es t r o » , e x c l a m ó . E l v i e j o m a e s t r o s o n r i ó c o m p l a c i d o p o r e l i n t e r é s que mostraba el joven.

« M e co n du j o h a s t a u n a h ab i ta c i ó n e sp a c io s a , a l p a r ec e r , l l en a d e g e n t e ; y o e s c u c h a b a e l r u m o r d e s u r e s p i r a c i ó n y e l r o c e d e s u s v e s t i d u r a s . M i g u í a m e d i j o " S e n t a o s " , y u n e x t r a ñ o i n g e n i o f u e e m p u j a d o h a s t a m i p e r s o n a . E s p e r a n d o s e n t a r m e e n e l s u el o , c o m o to d as l a s p e r s o n a s ed u c a da s , e s tu v e a p u n t o de caerme al choque con aquel artefacto.»

E l a n c i a n o a n a c o r e t a h i z o u n a b r e v e p a u s a y u n a s e c a r i s i t a e s c a p ó d e s u b o c a a l r e l a ta r a qu el la e s c e n a p as a d a . « M e se n t é c o n t o d o c u i d a d o — c o n t i n u ó — y a q u e l o b j e t o m e p a r e c i ó b la n d o , s i b i en s ó l id o . M e s en t í a s o s t en i do s ob r e cu a t ro p ata s y p o r l a p a r t e d e a t r á s h a b í a u n a c o s a q u e m e i m p e d í a e c h a r a trás mi es palda. De mo men to, pe ns é que me cre ían d e mas ia d o d é b i l p a r a s e n t a r m e s i n a l g u n a p r o t e c c i ó n ; d e s p u é s c a p t é s e -

ñ al es d e d iv e rti d a y r e p r i m id a so rp re s a e n t r e l os p r es e n t e s, ya q u e , p o r l o v i s t o , a q u é l l a e r a l a m a n e r a d e s e n t a r s e d e t o d a a q u e l l a g e n t e , y , f r a n c a m e n t e , q u e d é c o l g a d o t r i s t e m e n t e d e aquella plataforma almohadillada.»

E l j o v e n m o n j e i n t e n t ó i m a g i n a r s e l o q u e p o d í a s e r u n a p l a -

t a f o r m a p a r a s e n t a r s e . ¿ P o r q u é e x i s t í a n s e m e j a n t e s o b j e t o s ?

¿ P o r q u é s e t i e n e n q u e i n v e n t a r c o s a s i n ú t i l e s ? N o , d e c i d i ó ; e l s u e l o e r a s u f i c i e n t e p a r a é l ; m á s s e g u r o , s i n r i e s g o s d e c a e r s e . Y , ¿ q u i é n e s t a n d é b i l q u e n e c e s i t a t e n e r s u e s p a l d a a g u a n t a d a ? P e r o e l a n c i a n o e s t a b a o t r a v e z h a b l a n d o — s u s pulmones era resistentes — al joven monje.

«"Os extrañáis de nosotros — la voz continuó —, os maravi-

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l i ái s d e q u i é n e s s o mo s , d e p o r q u é o s s en tí s t an b ie n . S i én t a te c o n to d a co m o d id ad , p o rq u e t en e mo s q u e c o n t a r t e mu c h a s c o s a s " .

» " Mu y I lu s t r e S e ño r " , d i j e d is cu l pá n d o m e . " E s to y c ie g o , h e s i d o p r i v ad o d e m i v is ta y d ec ís q u e t en éi s mu c ho q u e co n t a r m e y q u e mos t ra rm e . ¿ C ó mo p ue d e s e r , e sto ? " " T r a n q u i líz a t e —

d ijo l a V o z —, p o rq u e t od o s e r á c l a ro p a ra t i , c o n ti e mp o y p a ci en ci a .» L a p a r te p o s t e ri o r d e m i s p ie r n a s e mp ez a b a a d o l e r m e , c o l g a d a s e n a q u e l l a e x t r a ñ a p o s t u r a , d e mo d o q u e l a s e n co g í , i n t en t an d o p e r m an e c er e n l a p o s t u ra d e l lo t o s o b re l a p eq u e ñ a p l a ta f o r m a d e m a de r a ag u a n t ad a s ob r e c u a t ro p at as y c o n aq u e l e sto r b o e n l a e sp a ld a . A s í , m e s en tí a m á s a m i s a n ch a s , s i b i e n , n o v ie n d o , p o d í a p e rd e r e l e q u i l ib rio s i n q u e r e r .

» " S o mo s lo s Ja r d in e ro s d e l a T i e r r a " , p r o si gu ió l a V o z . "V i a -

j a m o s p o r l o s u n i v er s os , s i t u an d o s er e s h u m an o s y an i m a le s po r l o s m u n d o s d i s t in to s . V o so t ro s , lo s h i jo s d e l a T ie r r a , p o s e é is l e y en d as so b re n o s o tr o s , l la m á n d o n o s d io s e s ce l es ti a l e s y h ab lan do d e n u e s t ro s c a r ro s d e fu eg o . A h o ra va m o s a d a rt e u n a i n fo r m ac i ón s o b r e e l o r i ge n d e l a V id a e n l a T i e r r a, d e m a n e ra q u e p u ed as t ra n s m i ti r t u s co n o c i mi e n t o s a o t ro q u e v en d r á d es p u é s al m u n d o y es c ri b i rá s ob re e st as co sa s , p o rq u e y a e s h o r a d e q u e la g en te c o n o z c a l a V e rd a d d e su s D io s es , an tes d e i n i ci a r el s e g u n d o p e rí o d o . "

» " A q u í h ay c i e r t a co n fu s ió n " , e x c l a m é co n d e s án i mo . " N o s o y m á s q u e u n p o b r e mo n je q u e s u b ió a e st as a l tu r as s i n s a b er c ó mo . "

» " N o s o t r o s, c o n n u e s t ro s ab er , t e g u i a mo s — m u r mu ró la V o z

— , t e h e mo s es c o g id o p o r t u m e m o r i a e x t r a o rd i n a ri a , q u e a ún r e f o rz a re m o s . C o n o ce m o s to d o l o q u e se r e f ie r e a t i . Po r es o t e h e mo s co n d uc i do h a s t a n o s o t ro s . "»

F u e r a de l a cu ev a , a la l u z , ah o r a b r i l l an t e , d e l d í a , l a n o ta d e l c a n t o d e u n p á j a ro s e el ev ó a g u d a y p e n e t r an te co n s ú b it a a l a r m a . U n c h il l id o d e u n a av e ag re so r a y e l pá j a r o s e es c a p ó d e a q u e l l o s p a ra j es p r e c i p i t a d a m e n te . El v ie jo e r mit a ño l ev a n t ó s u c a b e za u n m o m e n to , d i ci en d o : « N o e s na d a; p ro b a b l e me n t e u n p á ja ro v o l an d o en l a al tu ra h a l a n z a d o u n 17

a t a qu e» . E l jo v en m on j e e n co n t ró d es a g r ad a b l e e l v e rs e d is -

t r a íd o d e l a n a r r a c ió n d e l a v i e ja ed ad , u n a e d ad q u e — cas o e x t r añ o — n o e n co n t r a b a di f íc i l d e v is u a l iz a r . A l a o r il l a d e l l a g o lo s sa u c es c ab e c e ab an c o n in d o le n c ia s ól o in q u i et ad o s p o r l a s b r i s a s e r ra n t e s q u e r e m o v í an s u s h o j a s y l a s h a c í an

p ro te s t a r co n t ra l a in v a si ó n d e s u r e p o s o . A c t u a l m en t e, l o s p r i me r o s r ay o s d e so l h ab í an a b an d o n a d o l a en t rad a d e l a cu e v a y en e ll a re in a b a e l fr ío , c on l a lu z te ñ id a d e co l o r v e rd o s o . El v ie jo e r e m it a s e e s t re m e c i ó l ig e ra m e n t e , a r r e g l ó s u s a b i g a r r ad as v es t i du r a s y co n t in u ó :

« Es t a b a a su st ad o , muy a su s t a d o . ¿ Q u é sa b í a yo d e a q u e l lo s J a r d i n e r o s d e l a T i e r r a ? Y o , n o e r a j a r d in e ro . N o s ab í a n a d a de plantas, y de universos, mucho menos. Necesitaba no m a r c h a r m e d e a l l í .

M i en t r as es t a b a p e ns an d o esa s c o s as , p u se m i s p ie s so b r e e l b o rd e d e m i p la t a fo r ma - a s i en t o y m e p u s e d e p i e . Man o s c a r iñ o s a s, p e r o f i r m e s m e v ol v i e ro n a s e n ta r e n a qu el la r a ra f o r m a , co n m i s p i es c o lg an d o y m i e sp ald a ap o y a d a s ob r e al g o q u e e s t a b a de t r á s mí o . " L a p l a n t a, n o d e b e d i c ta r ó rd e n e s al j a rd in e ro ", m u r m u ró u n a v o z. " T e h an c o nd u ci d o aq u í , y a q u í t i en es q u e a p r en d e r . "

» A m i a l r e d ed o r , m i e n t r a s m e v o lv í a a s e n t a r , at u r d id o , p e ro t a m b i én i r r it a do , c o m e n z ó u n a g ra n d i s cu si ó n en u n a len g u a p a ra m í d e s co n o c id a . V o c e s. V o c es . A l g u n a s a g u d a s y d el g a -

d as , c o mo s a l i e nd o d e u n os g a z na t e s d e en a n o s . O t r as , p r o -

f u n d a s , r e s o n an te s , so n o ra s , c o mo t o ro s o y a k s e n lo s p e río d o s d e c e lo , mu g ien d o a t ra v é s d e l p a is aj e . F u e s en q u i en es fu e s en , p en s é , n o a u g u r a n n a d a b u en o p a r a m í, p e rs o n a d í s c o l a , c a u t iv o i n v o lu n t a r i o . E s tu v e e s cu c h a n d o co n te m o r e in c e r t id u m b re t o d o el r a to q u e d u ró l a d isc u s ió n p a r a mí in c o m p ren sib l e .

A q u e l lo s p i tid o s y e s t ru e nd o s c o mo d e u n a t ro m p e ta r e s o n a n d o e n u n d e s fi la d e r o . ¿ Q u é g e n t e e r a é s a ? , p en s ab a y o , ¿p u ed en l o s g a zn a t es h u m an o s p r e s en t a r es a mu lt i t u d d e t o n o s , s u p e r to n o s y s e m it o no s ? ¿Dó n d e m e en co n t r ab a ? T a l v e z me h a ll ab a y o en p eo r e s ma n o s q u e cu an d o e ra p r i s i o n e ro d e l o s c h in o s . ¡ O h , q u i é n tu v i e r a o j o s ! O jo s p a ra v e r l o q ue a h o r a m e e r a v ed ad o .

¿ S e h ab r í a d es v a n e c id o a c a so e l m is t e r io a l a l u z d e l a m i ra d a?

P e ro n o, c o mo c o mp r en d í lu eg o , e l

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m i s te r i o s e h ab r ía h e ch o más p r o fu n d o . P e r m a n e c í s en t a do , l l en o d e a p r en s ió n y muy as u s t a d o . L a s t o r t u ra s q u e h a b ía e x p e ri m en ta d o e n m a no s d e lo s c h in o s m e h a b ía n a co b a rd a d o , m e h ac í a n t e m e r q u e n o p o d r ía so p o r ta r m á s , d e n in g u n a m a n e ra . M e j o r h u b i e r a s i d o q u e lo s N u ev e D r ago n e s h u bi e sen llegado y me consumiesen de una vez que lo que me to c ar í a s o po rt a r p o r o b r a d e lo D es c o n o ci d o . A s í e s qu e p e rm a n e c í s en t ad o , y a q u e n o h ab ía n a d a q u e h ac e r .

» A l t a s v o c es m e h ic i er o n te me r p o r m i s u er te . D e h ab e r t en i d o o jo s p a r a v e r , h u b i e ra r e a l iz a d o u n d e s es p e ra d o e s fu e rz o pa r a h u i r; p e ro aq u e l q u e s e e n cu e n t ra s in e llo s e s tá c o n c re tam e n t e s i n es p e ra n z as , a l a me r c ed d e to d o . L a p ie d r a lan z ad a , l a p u e rt a c e r r ad a, l as a m en az as c r e c i e n t es q u e s e m e p re se n t ab an , a m e n a z a d o r as , o p re si v as y s i e mp r e t e m e ro s a s. E l e s t r ép i t o e x p e ri m en tó u n c r e s ce n d o . L o s g r i to s c hi ll ab an e n l o s m á s a lt os r e g i st ro s , c o mo un es t ru en d o de to ro s en l u ch a. T e mí a u n a v io l e n c i a so b re m i p e r s o n a , g o lp e s q u e ll e g a s e n ha s t a m i p e rso n a a t r a v és d e m is t in ieb la s e te rn a s . A g a r r é f u e r t e m en t e e l b o rd e d e m i as i e nt o , y l o s ol t é en s eg u i d a , p en s a n d o q u e u n g o lp e p o d r í a d e j a r m e s in s en tid o s , mie n t r a s q u e s i n o e n co n t r a b a re sis t e nc i a e l ch oq u e s e rí a m á s l e v e .

» " N o t e m as " , m e di jo l a V o z, ah o r a pa r a mí f a m il i a r. " Se tr a t a ú n i c a m e n t e d e u n a r eu n ió n d el C o n s e jo . N in g ú n d a ñ o p u ed e s e g u i rs e p a r a t i . P r e c is a m e n te es t a mo s d isc u t i en d o l a me jo r m a n e ra d e i n s t ru i rt e . "

» " A l to S eñ o r ", r e p l iq u é al go c o n fu so . " E s to y s o rp r en d i d o , e n v e rd a d , e s c u c h a n d o c ó mo l o s G r a n d e s l a n z a n s u s v o c e s a s e -

m e j a n z a d e lo s m á s h u mi ld e s p a s to r es d e y a k s e n l a mo n t a ñ a . "

U n d iv e r t i d o r u mo r d e ris a s c e l eb ró m i c o me n t a rio . M i a u d ito r i o , s eg ú n p a r e c í a , n o e s t a b a d i s g u s t a d o p o r m i t a l v e z a l g o l o ca f r a nq u e za .

» " R e cu e rd a es o s i e m p re " , r ep l i có e l J a rdi n e r o . " N o i m p o rt a l o q u e s e a lz a l a v o z ; s i e mp r e h a y u n a r a zó n , u n a di s c r e p an c i a.

S i e mp r e u n a o p i n ió n q u e s e se p a ra d e lo q u e a f i r m an lo s d em á s .

C ad a cu al ti en e q u e d is c u ti r , a rg u m en t a r y , fo r z o s a m en te , s o s t en e r l a p ro p ia o p in ió n , s i n o se q u i e re s er u n m e ro es cl a vo , u n a u tó m at a , sie m p r e a pu n to d e a c e p t a r l o s d ic t a d o s d e 19

o t r o . E s p r e c i s o d i s c u t i r , r a z o n a r . L a l i b r e d i s c u s i ó n s i e m p r e s e i n t e r p r e t a p o r e l o b s e r v a d o r i n c o m p r e n s i v o c o m o e l p r e -

l u d i o d e u n a v i o l e n c i a f í s i c a . " T o c ó m i s h o m b r o s p a r a t r a n -

q u i l i z a r m e y c o n t i n u ó : " T e n e m o s a q u í p e r s o n a s n o s o l a m e n t e d e d i s t i n t a s r a z a s , s i n o d e v a r i o s m u n d o s . A l g u n o s , s o n d e n u e s t r a g a l a x i a . O t r o s p r o c e d e n d e g a l a x i a s d e m á s a l l á . A l -

g u n o s d e e l l o s , a t i t e p a r e c e r í a n p e q u e ñ o s e n a n o s , a l p a s o q u e o t r o s s o n v e r d a d e r o s g i g a n t e s , s e i s v e c e s m á s a l t o s q u e l o s q u e e s t á n d o t a d o s d e m e n o r e s e s t a t u r a s " . E s c u c h é s u s p a s o s c u a n d o s e a l e j a b a p a r a r e u n i r s e c o n e l g r u p o d e l o s d e m á s .

» " O t r a s g a l a x i a s " ¿ Q u é s i g n i f i c a b a t o d o a q u e l l o ? G i g a n t e s , b u e n o , i g u a l q u e l o s q u e h a b í a o í d o m e n c i o n a r e n l o s c u e n t o s m a r a v i l l o s o s . E n a n o s , p a r e c i d o s a l o s q u e s e v e í a n a v e c e s e n l a s c o m e d i a s . M o v í m i c a b e z a ; t o d o a q u e l l o e s t a b a m á s a l l á d e m i c o m p r e n s i ó n . L a V o z m e h a b í a d i c h o q u e n o s u f r i r í a n i n g ú n m a l , q u e s e t r a t a b a ú n i c a m e n t e d e u n a d i s c u s i ó n . P e r o n o s i e m p r e l o s m e r c a d e r e s d e l a I n d i a q u e p a s a n p o r l a c i u d a d d e L h a s a a r m a n e s o s b a r u l l o s , t r o m p e t e o s y v o c e s . D e c i d í p e r m a n e c e r s e n t a d o y a g u a r d a r e n q u é p a r a b a t o d o a q u e l l o .

¡ D e s p u é s d e t o d o , n o p o d í a h a c e r o t r a c o s a ! »

D e n t r o d e l a f r í a c a v e r n a d e l e r m i t a ñ o e l j o v e n m o n j e p e r m a -

n e c í a a b s o r t o , e m b e b i d o e s c u c h a n d o l a h i s t o r i a d e l o s e x t r a -

ñ o s s e r e s . P e r o n o l o e s t a b a t a n t o q u e n o s e p e r c i b i e s e e l r u m o r d e s u s i n t e s t i n o s . C o m i d a , c o m i d a u r g e n t e , a h o r a u r g í a p o r c o m p l e t o . E l v i e j o e r m i t a ñ o c e s ó d e p r o n t o s u r e l a t o y m u r m u r ó : « S í , p r e c i s a u n d e s a y u n o . P r e p a r a t u a l i m e n t o . V o l -

v e r é l u e g o » . D i c i e n d o e s t a s p a l a b r a s , s e p u s o e n p i e y s e e n c a m i n ó l e n t a m e n t e a s u r e t i r o .

E l j o v e n m o n j e s e a p r e s u r ó a s a l i r a l a i r e l i b r e . P o r u n o s i n s -

t a n t e s e s t u v o c o n t e m p l a n d o e l p a i s a j e ; s e g u i d a m e n t e s e d i r i -

g i ó h a s t a l a o r i l l a d e l l a g o , d o n d e l a a r e n a f i n a , d e c o l o r t e r r o s o , b r i l l a b a c o m o i n v i t a n d o . D e s u s v e s t i d u r a s s a c ó e l c u e n c o d e m a d e r a y l o l a v ó d e n t r o d e l a g u a . L l e n á n d o l o y m e n e á n d o l o , e s t u v o l a v a d o . T o m a n d o u n p e q u e ñ o s a c o l l e n o d e c e b a d a , q u e l l e v a b a e n e l i n t e r i o r d e s u s h á b i t o s , e c h ó u n p e q u e ñ o p u ñ a d o e n e l c u e n c o y l u e g o l l e n ó d e a g u a d e l l a g o l a c a v i d a d d e s u m a n o . D e n t r o d e l c u e n c o f u e a m a s a n d o l a 20

p a s t a f o r m a d a , y c o n d o s d e d o s d e l a m a n o d e r e c h a , a m o d o d e c u ch a r a , se s i rv i ó aq u e l man j a r c o n t o d a l en t i t u d y n i n g ú n entusiasmo.

U n a v e z h u b o a c a b a d o d e c o m e r , l a v ó e l c u e n c o e n e l a g u a d e l l a g o y l u e g o t o m ó u n p u ñ a d o d e a q u e l l a a r e n a f i n a . E n -

t o n c e s f r o t ó e n é r g i c a m e n t e a q u e l l a v a s i j a p o r d e n t r o y p o r f u e r a y , t o d a v í a h ú m e d a , l a m e t i ó e n e l s e n o d e s u h á b i t o .

L u eg o s e ar r o di l ló y e x t e n d ió e l b o rd e d e su t ú n i c a y r ec o g i ó a r e n a h a s t a q u e n o c u p o m á s . P o n i é n d o s e d e p i e , r e g r e s ó a l a c u e v a . U n a v e z e s t u v o e n e l l a e c h ó l a a r e n a a l s u e l o e i n -

m e d i a t a m e n t e s a l i ó e n b u s c a d e a l g u n a r a m a c a í d a q u e t u -

v i e s e a l g u n o s p e q u e ñ o s b r o t e s . V o l v i e n d o a l a c u e v a , b a r r i ó l a a r en a co m p ac t a an t es d e ech a r en ci ma u n a c a p a d e l a a r en a a c a b a d a d e t r a e r . C o n u n a c a p a n o h u b o b a s t a n t e ; h a s t a d e s p u é s d e e c h a r s i e t e d e e l l a s n o e s t u v o s a t i s f e c h o y p u d o s e n t a r s e , c o n u n a c l a r a c o n c i e n c i a , s o b r e s u s á b a n a d e l a n a de yak.

N o pos eía n ingun a v ajill a a la mod a d e ni ngún p a ís . S u h ábito c o l o r a d o e r a t o d o s u a t a v í o . R a í d o y d e s g a s t a d o e n a l g u n o s p e d a z o s c a s i h a s t a l a t r a n s p a r e n c i a , n o p r o t e g í a c o n t r a l o s v i e n t o s f r í o s . N o p o s e í a s a n d a l i a s n i r o p a i n t e r i o r a l g u n a .

N a d a m á s q u e e s a t ú n i c a s o l i t a r i a , q u e s e q u i t a b a p o r l a n o c h e , c u a n d o s e e n v o l v í a d e n t r o d e l a s á b a n a . C o m o u t e n s i -

l i o , ú n i c a m e n t e c o n t a b a c o n a q u e l c u e n c o , e l p e q u e ñ o s a c o d e c eba d a y una v ie ja y es tro p ead a C aja M ág ic a, d e sde much o t i e m p o s u s t i t u i d a p o r o t r a , e n l a q u e c o n s e r v a b a u n s e n c i l l o t a l i s m án . No p o s eía M o l in o d e P leg arías algu no . Esto era para o t ro s más ric os. L l e va b a a fe ita d o e l c rán eo y s eñ a l ado co n la s M a r c a s d e l a V i r i l i d a d , q u e m a d u r a s q u e a t e s t i g u a b a n q u e h a -

b í a s o p o r t a d o l a s c a n d e l a s d e i n c i e n s o a r d i e n d o s o b r e s u c a -

b e z a p a r a d a r t e s t i m o n i o d e s u c a p a c i d a d d e m e d i t a c i ó n a l s e n ti r se in mu n e d el d o l o r y el o lo r d e c a r n e q u e m ad a . A h o r a , h a bien do sido e legido pa ra un a mis ión esp ecia l, había v iajad o l e j o s , h a s t a l a c u e v a d e l e r m i t a ñ o . P e r o a h o r a e l d í a h a b í a c a m in a d o , c on l a s s o m b r a s c ad a v e z m á s a l ar g a d as y el en fr i a -

mie n to p rog resi vo de l aire . Se sen tó y agu ard ó qu e ap are cie se el eremita.

21

A l c a b o d e u n a b r e v e e s p e r a s e e s c u c h a r o n l o s p a s o s a r r a s -

t r a d o s , l o s g o l p e s d e l l a r g o b a s t ó n y l a r e s p i r a c i ó n f a t i g a d a d e l v i e j o . E l j o v e n m o n j e l o m i r ó c o n r e n o v a d a r e v e r e n c i a ;

¡ c u á n t a s e x p e r i e n c i a s t e n í a ! ¡ C u á n t o s s u f r i m i e n t o s ! ¡ Q u é s a b i o l e p a r e c í a ! E l v i e j o c o m p a r e c i ó y s e s e n t ó . E n a q u e l m i s m o i n s t a n t e , u n a b o c a n a d a d e a i r e y u n a i n m e n s a y p e l u d a c r i a t u r a , s a l t ó d e n t r o d e l a e n t r a d a d e l a c u e v a . E l j o v e n m o n j e , s e p u s o d e p i e d e u n s a l t o y s e p r e p a r ó a b u s c a r l a m u e r t e p r o t e g i e n d o a l v i e j o e r m i t a ñ o . A g a r r a n d o d o s p u ñ a d o s d e t i e r r a d e l s u e l o a r e n o s o , s e p r e p a r a b a a l a n z a r l o s a l o s o j o s d e l i n t r u s o , c u a n d o l e d e t u v o y l e t r a n q u i l i z ó l a v o z d e l r e c i é n v e n i d o .

« ¡ S a l u d , s a l u d , S a n t o e r m i t a ñ o ! » , g r i t ó c o m o s i e s t u v i e s e d i r i -

g i é n d o s e a u n a p e r s o n a d i s t a n t e u n a m i l l a . « P i d o v u e s t r a b e n -

d i c i ó n , v u e s t r a b e n d i c i ó n p o r e s t a n o c h e , q u e a c a m p a m o s a l a o r i l l a d e l l a g o . A q u í — b r a m ó — h e t r a í d o p a r a v o s t é y c e -

b a d a . ¡ V u e s t r a b e n d i c i ó n , e r m i t a ñ o , v u e s t r a b e n d i c i ó n ! » P o -

n i é n d o s e e n m o v i m i e n t o d e u n b r i n c o , n o s i n r e n o v a r l a s a l a r -

m a s d e l j o v e n m o n j e , s e p r e c i p i t ó d e l a n t e d e l e r m i t a ñ o y s e p r o s t e r n ó s o b r e l a a r e n a a c a b a d a d e a r r e g l a r . « T é , c e b a d a , a q u í , a c e p t a d l a . » S a l i e n d o f u e r a , t r a j o d o s s a c o s q u e p u s o a n t e e l e r m i t a ñ o .

« M e r c a d e r , m e r c a d e r — r e s p o n d i ó h u m i l d e m e n t e e l e r e m i t a —

, e s t á i s a l a r m a n d o a u n a n c i a n o e n f e r m o c o n v u e s t r a v i o -

l e n c i a . L a p a z s e a c o n v o s . P u e d e n l a s B e n d i c i o n e s d e G a u t a -

m a r e i n a r s o b r e v o s y h a b i t a r d e n t r o d e v o s . P u e d a v u e s t r o v i a j e s e r r á p i d o y v u e s t r o n e g o c i o p r ó s p e r o . »

« Y , ¿ q u i é n s o i s v o s , j o v e n g a l l i t o ? » , v o c e ó e l m e r c a d e r .

« ¡ A h ! » , e x c l a m ó e l b u e n h o m b r e , « m i s e x c u s a s , j o v e n r e v e -

r e n d o p a d r e , p o r c u l p a d e l a o s c u r i d a d d e e s t a c u e v a n o h e v i s t o d e m o m e n t o q u e s o i s u n o d e l o s d e l h á b i t o . »

« ¿ Y q u é n u e v a s n o s t r a é i s , m e r c a d e r ? » , p r e g u n t ó e l e r m i t a ñ o c o n s u v o z s e c a y c a s c a d a .

« ¿ N u e v a s ? » , r e s p o n d i ó e l m e r c a d e r . « E l p r e s t a m i s t a i n d i o f u e a p a l e a d o y r o b a d o ; c u a n d o f u e a l o s p r o c u r a d o r e s , v o l v i ó a s e r l o , p o r h a b e r s e d e s c a r a d o c o n e l l o s . E l p r e c i o d e l o s y a k s h a b a j a d o ; e l d e l a m a n t e q u i l l a h a s u b i d o . L o s r e v e r e n d o s d e 22

l a F r o n t e r a h a n s u b i d o s u s t a r i f a s . E l g r a n L a m a h a v i a j a d o h a s t a e l P a l a c i o d e l a s J o y a s . ¡ O h ! , s a n t o e r e m i t a , n o h a y n o t i cias . E sta no che aca mpa mos a l l ad o d el lag o , y mañ an a se-g u i m o s n u e s t r o v i a j e h a s t a K a l i m p o n g . E l t i e m p o e s b u e n o .

B u d a n o s h a p r o t e g i d o y l o s d i a b l o s n o s h a n d e j a d o e n p a z .

Y vos, ¿necesitáis acaso que os traigan agua, o arena seca para

e l s u e l o d e v u e s t r a c u e v a , o b i e n e s e j o v e n p a d r e y a p r o c u r a por vuestras necesidades?»

M i e n t r a s l a s s o m b r a s v i a j a b a n h a c i a l a s t i n i e b l a s d e l a n o -

c h e , e l e r m i t a ñ o y e l c o m e r c i a n t e h a b l a b a n y c a m b i a b a n n o -

t i c i a s d e L h a s a , d e l T í b e t , d e l a I n d i a y m á s l e j o s , a l l á d e l o s H i m a l a y a s . A l f i n a l , e l c o m e r c i a n t e s e p u s o e n p i e y o b -

s e r vó c o n te m o r l a os c u r id a d c r e ci e n t e. « ¡ A d i ó s ! , jo v e n sa n to p a d r e . N o p u e d o i r s o l o e n l a o s c u r i d a d , l o s d e m o n i o s m e a s a l t a r í a n . ¿ P o d é i s a c o m p a ñ a r m e h a s t a e l c a m p a m e n t o ? » , i m -

ploró.

« E s t o y a l a s ó r d e n e s d e l V e n e r a b l e E r m i t a ñ o » , c o n t e s t ó e l j o v e n m o n j e . « I r é , s i e l m e l o p e r m i t e . M i s h á b i t o s m e p r o -

tegerán de los peligros de la noche.» El viejo eremita, risueño, l e d i o e l p e r m i s o . E l d e l g a d o m o n j e j o v e n g u i ó e l c a m i n o f u e r a d e l a c u e v a . E l e n o r m e g i g a n t e , e l m e r c a d e r , a p e s t a n d o a l a n a d e y a k y p e o r , i b a t r a s e l j o v e n l a m a . A l a e n t r a d a m i s m a e s t u v o a p u n t o d e d a r c o n t r a u n a r a m a l l e n a d e h o j a s .

S e e s c u c h ó u n g r a z n i d o y u n p á j a r o a s u s t a d o s e e s c a p ó d e l a r a m a . E l m e r c a d e r p r o f i r i ó u n c h i l l i d o d e t e r r o r y s e d e s p l o -

mó, como desvanecido, a los pies del joven monje.

« ¡ U f ! , s a n t o p a d r e » , s u s p i r ó e l m e r c a d e r . « P e n s a b a q u e l o s d i a b l o s m e h a b í a n h e c h o p r i s i o n e r o . P e n s é , a u n q u e n o d e l t o d o c o n v en c id o , q u e d eb ía d e v o l v e r lo s d in e r o s q u e t o m é e n p r é s ta m o d e l u s u r e ro in d i o . V o s m e h a b é i s s a lv a do , h a b é is d o -

m i n a d o a l o s d i a b l o s . A c o m p a ñ a d m e h a s t a e l c a m p a m e n t o y o s r e g a l a r é m e d i o l a d r i l l o d e t é y u n s a c o l l e n o d e t s a m p a . »

L a o fert a e ra d emas iad o b u ena p a ra d eja rl a es cap ar; as í e s q u e e l j o v e n m o n j e p u s o u n e s p e c i a l c u i d a d o , r e c i t a n d o l a s P l e -

g a r i a s d e l o s M u e r t o s , l a E x h o r t a c i ó n a l o s E s p í r i t u s I n q u i e -

t o s y e l C á n t i c o a l o s G u a r d i a n e s d e l C a m i n o . E l r u i d o r e -

sultante — puesto que el joven monje no era nada músico —

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r e c h a z ó a t o d a s l a s c r i a t u r a s q u e r o n d a b a n p o r l a n o c h e , p o r donde pueden pasearse los diablos.

L l e g a r o n , p o r f i n , h a s t a l a s h o g u e r a s d e l c a m p a m e n t o , d o n d e l o s c o m p a ñ e r o s d e l m e r c a d e r e s t a b a n c a n t a n d o y t a ñ e n d o i n s t r u m e n t o s m u s i c a l e s , m i e n t r a s l a s m u j e r e s t o s t a b a n l a d r i -

l l o s d e t é y e c h a b a n l o s m i s m o s e n u n c a l d e r o d e a g u a b u r -

b u j e a n d o . U n s a c o e n t e r o d e c e b a d a b i e n m o l i d a s e t i r ó a l c ald e ro y un a v ieja, c on su man o p are cid a a u n a g arra , extraj o d e u n s a c o u n p u ñ a d o l l e n o d e m a n t e c a d e y a k . L u e g o e c h ó o t r o y o t r o e n e l c a l d e r o , h a s t a q u e u n a c a p a d e g r a s a s e extendía y burbujeaba en la superficie.

E l r e s p l a n d o r d e l a s h o g u e r a s i n v i t a b a , y a q u e l l a a l e g r í a e r a c o n t a g i o s a . E l j o v e n m o n j e s e a r r o p ó d e c o r o s a m e n t e y c o n t o d a c a l m a s e s e n t ó e n e l s u e l o . U n a v i e j a a r r u g a d a , c u y a b a r b i l l a s e t o c a b a c o n l a n a r i z , l e o f r e c i ó h o s p i t a l a r i a m e n t e a l g o q u e t e n í a e n l a m a n o ; p e r o e l m o n j e , d e c o r o s a m e n t e , p r e s e n t ó e l c u e n c o y u n g e n e r o s o t r i b u t o d e t é y t s a m p a l e f u e d e p o s i t a d o . E n a q u e l a i r e l i g e r o d e l a m o n t a ñ a , e l a g u a h e r v í a a m e n o s d e c i e n g r a d o s c e n t í g r a d o s — o d o s c i e n t o s d o c e F a r e n h e i t h — ; p e r o e r a s o p o r t a b l e p a r a l o s l a b i o s . L a r e u n i ó n t r a n s c u r r i ó a g r a d a b l e m e n t e y p r o n t o s e f o r m ó u n a p ro ces ión h ast a las ag u as del l ago , para qu e el cu enco pud ies e l a v a r s e y f r o t a r s e c o n l a f i n a a r e n a d e l a o r i l l a . E s a a r e n a e r a d e l a s m á s f i n a s d e l a m o n t a ñ a y m u c h a s v e c e s c o n t e n í a alguna partícula de oro.